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Sima de los Huesos

Ignacio Martínez Mendizábal / EIA
Yacimiento Sima de los Huesos
Situación Cueva Mayor
Antigüedad Más de 400.000 años
Especies humanas Homo heidelbergensis
Fauna Principalmente oso, de la especie extinguida Ursus deningeri
Tecnología Modo 2 - Achelense
Dato más relevante La mayor acumulación de fósiles humanos del planeta. Se trata, probablemente, de la primera acumulación conocida de cuerpos humanos de origen antrópico.
Campañas de excavación Muestreos en 1976 y 1983. Excavaciones sistemáticas desde 1984 hasta la actualidad.

Cuando, en 1976, se hallaron en la Sima de los Huesos los primeros fósiles humanos de la sierra de Atapuerca, nadie podía imaginar el inmenso tesoro científico que yacía enterrado entre sus sedimentos.

Enclavado en uno de los vericuetos de la red de galerías del sistema Cueva Mayor-Cueva del Silo, este yacimiento se comenzó a excavar sistemáticamente en el año 1984, aunque en 1983 se había realizado un breve muestreo que proporcionó tres nuevos dientes humanos. Desde 1984 hasta 1991 el trabajo del equipo de investigación consistió en la evacuación de más de 12 toneladas de rocas y sedimentos removidos. El lavado cuidadoso y el escrutinio concienzudo de dichos sedimentos permitieron recuperar, en esos años, varias decenas de nuevos fósiles humanos, en general muy fragmentarios. A partir de 1991 se pudo intervenir en niveles inalterados y se halló la mayor acumulación de fósiles humanos de la historia. También pudieron comenzar los estudios de estratigrafía, paleontología y geocronología que han permitido saber con seguridad que los niveles fosilíferos del yacimiento tienen algo más de 400.000 años de antigüedad y corresponden al Pleistoceno medio, un período de la evolución humana muy mal conocido hasta los hallazgos e investigaciones realizados en la Sima de los Huesos.

Hoy, la Sima de los Huesos es el yacimiento de fósiles humanos más rico del planeta y el único en el que está representada una amplia población humana compuesta por al menos veintiocho individuos de ambos sexos y diferentes edades de muerte. Los rasgos anatómicos nos hablan de un parentesco estrecho con los neandertales, que vivieron doscientos mil años después en Europa. Por otra parte, el reciente descubrimiento de ADN mitocondrial fósil en un fémur humano de este yacimiento ha permitido establecer también su relación con los misteriosos denisovanos, unos humanos que vivieron en el la región meridional de Siberia hace alrededor de 40.000 años. Además, los estudios llevados a cabo hasta la fecha en esta extraordinaria colección nos han permitido saber aspectos muy relevantes de aquellos antiguos moradores de la sierra de Atapuerca. Fueron personas de una estatura parecida a la nuestra, aunque bastante más anchos y robustos. También sabemos que, como los humanos actuales, usaban preferentemente la mano derecha, que las diferencias de tamaño entre mujeres y varones eran como las actuales, y que fueron capaces de hablar como nosotros. Por si esto fuera poco, la evidencia de que disponemos en la actualidad apoya la idea de que nos encontramos ante la primera acumulación intencional de cadáveres de la historia. En esa línea, el hallazgo en 1998 de un bifaz de características muy peculiares (la única pieza de industria lítica hallada en el yacimiento), al que hemos denominado Excalibur, sugiere una dimensión simbólica para la acumulación de cuerpos.

Nuestros cálculos estiman que hasta ahora hemos excavado una tercera parte del depósito, por lo que aún restan varias décadas de trabajo en este mágico lugar de la geografía burgalesa. Y llevará mucho, muchísimo, más tiempo aún extraer toda la información científica encerrada en los fósiles recuperados.

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